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Las sabuesas hormigas y su excepcional sentido del olfato

Las hormigas poseen unas de las familias más exitosas sobre el planeta; una organización regia y su forma de transportarse y comunicarse nos sorprende con cada nuevo estudio.

ANÁLISIS GENÉTICO
Glenys Álvarez / Actualizado 10 septiembre 2012 Ampliar el textoReducir el textoImprimir este artículoCorregir este artículoEnviar a un amigo
Ahora, investigadores en la Universidad Vanderbilt descubren que ha sido a través de los receptores odorantes, un tipo de olfato, que particularidades de estos insectos continúan deslumbrándonos.

La hormiga es la reina del olfato. Si tienes una sensible nariz, podrían compararte con uno de estos insectos antes que con un sabueso. De hecho, en el mundo de los insectos, las hormigas poseen entre cuatro a cinco veces más receptores de olor que otras especies estudiadas.

Ciertamente, las hormigas nos han regalado una majestuosa experiencia en el estudio de su comportamiento social y maneras de trasladarse, son unos bichitos bien complejos. Los investigadores nos recuerdan que las narices de estos y otros insectos están centradas en sus antenas y se caracterizan por tres clases distintas de receptores. Las dos primeras han sido conocidas ya por mucho tiempo y se les conoce como odorantes y gustativas, el tercero fue descubierto recientemente, así como descubrieron al umami entre nuestros sabores, y se trata de receptores de glutamato ionotrópicos. Tenemos entonces a RO, RG y RI.
 
Los odorantes (RO) se encargan de que el animal distinga entre compuestos aromáticos y feromonas diferentes; los gustativos (RG) distinguen sabores y también reaccionan a feromonas, mientras que los ionotrópicos (RI) se encargan de diferenciar entre compuestos tóxicos y venenosos. Las hormigas tienen la misma cantidad en los dos últimos tipos de receptores que otros insectos, pero en el primero, en los odorantes, estos insectos han desarrollado más, y muchos de sus comportamientos son guiados por esta fase receptora.

“A la gente siempre le ha intrigado e inspirado la capacidad de las hormigas para formar colonias con organizadas divisiones de trabajo, de hecho, la comunicación entre los individuos y su capacidad para resolver problemas complejos es bastante sagaz. Más aún, ya desde hace mucho sabemos que la comunicación química juega un papel importante en el comportamiento de la hormiga. Así que es razonable suponer que esta expansión espectacular de la capacidad de detección del olor es lo que permite que las hormigas desarrollen un alto nivel de organización social”, dijo Laurence Zwiebel, profesor de ciencias biológicas en la Universidad de Vanderbilt y autor principal del estudio.

Las experiencias de estos insectos destilan olor. Ha sido a través de la genética que los investigadores han armado el rompecabezas. Efectivamente, el equipo de investigación dirigido por Zwiebel completó recientemente el primer mapa completo del sistema olfativo de la hormiga, tanto el gusto como el olfato incluidos. Encontraron que estos industriosos insectos tienen genes que producen unos 400 receptores para olores distintos, proteínas especiales que detectan olores diferentes. En comparación, las polillas de seda tiene 52, las moscas de fruta tienen 61, los mosquitos están entre 74 a 158 y las abejas tienen 174. No está nada mal para las hormigas, unas verdaderas sabuesas.

“El momento más emocionante para mí fue cuando el análisis regresó mostrando que habíamos identificado más de 400 genes de receptores odorantes, el mayor número en las especies de insectos conocidas”, aportó Zhou Xiaofan, el investigador que dirigió el proceso de caracterización. “Esto significa que hemos dado con éxito el primer paso hacia la obtención de un nuevo nivel de comprensión del complejo sistema social que ha hecho de las hormigas una de las familias más exitosas del planeta”.

Los científicos apuntan que se trata de una enorme apertura hacia una nueva vía de investigación importante para el Laboratorio de Zwiebel, que se ha centrado en el trabajo pionero de construir el sistema olfativo del mosquito de la malaria.



- Glenys Álvarez, psicóloga y periodista científica, reside en República Dominicana y publica más temas interesantes de ciencia en Editora Neutrina y Órbitas Científicas.

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La hormiga es la reina del olfato. En la imagen, cortesía de EurekAlert, una hormiga Hormiga obrera cortadora de hojas.
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Estudio fue publicado en el diario PLoS Genetics

Universidad de Vanderbilt

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